ഇന്ത്യൻ സൂപ്പർ ലീഗിൽ ഞാനയറാഴ്ച ഗോവയിൽ നടക്കുന്ന പോരാട്ടത്തിൽ കേരളാ ബ്ലാസ്റ്റേഴ്‌സ് ഗോവയെ നേരിടാനൊരുങ്ങുകയാണ്.ഇരു ടീമുകളും റാങ്കിങ്ങിൽ ആദ്യ രണ്ടു സ്ഥാനങ്ങളിൽ സ്ഥാനങ്ങളിലുള്ള ടീമുകൾ ആയതിനാൽത്തന്നെ മത്സരം നിർണായകമാകും. എട്ടു മത്സരങ്ങളിൽ നിന്ന് പതിനേഴു പോയിന്റുമായി കേരളാ ബ്ലാസ്റ്റേഴ്‌സ് റാങ്കിങ്ങിൽ ഒന്നാം സ്ഥാനത്തും ആറു മത്സരങ്ങളിൽ നിന്ന് പതിനാറു പോയിന്റുമായി എഫ്‌സി ഗോവ രണ്ടാം സ്ഥാനത്തുമാണ്.

ഈ സീസണിലിൽ മികച്ച മുന്നേറ്റമാണ് എഫ്‌സി ഗോവ നടത്തിയത്. പത്താം സീസണിൽ കഴിഞ്ഞ ആറു മത്സരങ്ങളിൽ അഞ്ചെണ്ണത്തിൽ വിജയിച്ച ഗോവ ഒരു മത്സരത്തിൽ തോൽവി വഴങ്ങി. ജംഷെഡ്പൂരിനെതിരായ അവസാന മത്സരത്തിൽ ഏകപക്ഷീയമായ ഒരു ഗോളിന് ഗോവ വിജയിച്ചിരുന്നു. മറുവശത്ത് എട്ടു മത്സരങ്ങൾ കളിച്ച കേരളാ ബ്ലാസ്റ്റേഴ്‌സ് അഞ്ചെണ്ണത്തിൽ വിജയിക്കുകയും രണ്ടു സമനിലയും ഒരു തോൽവിയും വഴങ്ങുകയും ചെയ്തു. ഇരു ടീമുകളും മൂന്നു ഗോളുകൾ വീതം നേടിയ ചെന്നൈക്കെതിരായ അവസാന മത്സരത്തിൽ കേരളാ ബ്ലാസ്റ്റേഴ്‌സ് സമനില വഴങ്ങി.

ഗോവക്കെതിരായ മത്സരത്തിന് മുന്നോടിയായി നടന്ന പത്ര സമ്മേളനത്തിൽ ഇവാൻ വുകോമാനോവിച്ചും ക്വാം പെപ്രയും പങ്കെടുത്തു.

ചെന്നൈയിൻ എഫ്‌സിക്കെതിരായ അവസാന മത്സരത്തിൽ ആദ്യ മിനിറ്റുകളിൽതന്നെ കേരള ബ്ലാസ്റ്റേഴ്‌സ് മൂന്ന് ഗോളുകൾ വഴങ്ങിയതിൽ ടീമിന്റെ പ്രതിരോധനിരയെക്കുറിച്ചുയർന്നു വരുന്ന  ആശങ്കകൾക്ക് വുകോമാനോവിച്ച് മറുപടി നൽകി. “ഏകാഗ്രതയുടെ അഭാവം മൂലമാണ് തുടക്കത്തിൽ തന്നെ ഗോളുകൾ വഴങ്ങിയത്. ഒരു ടീമെന്ന നിലയിൽ ഈ പിഴവുകൾ ഒഴിവാക്കേണ്ടത് നിർണായകമാണ്. ഇത് ഐഎസ്എൽ മത്സരങ്ങളിലെ ഒരു സാധാരണ സംഭവമാണ്. ഈ തെറ്റുകൾ കുറയ്ക്കുകയും നിർണായക നിമിഷങ്ങൾ നന്നായി കൈകാര്യം ചെയ്യുകയും ചെയ്യുന്നത് വിജയത്തിലേക്കുള്ള താക്കോലാണ്. ആദ്യ പകുതിയിൽ ചെന്നൈ മികച്ച പ്രകടനമാണ് കാഴ്ചവെച്ചത്. എന്നാൽ രണ്ടാം പകുതിയിൽ ഞങ്ങളുടെ ടീം മികച്ച പ്രതിരോധം കാഴ്ചവച്ചു.”

“ഞങ്ങളുടെ പ്രതിരോധത്തിൽ ഒരു പ്രശ്‌നവും ഞാൻ കാണുന്നില്ല, മറിച്ച് അത് ഞങ്ങളുടെ എതിരാളികളുടെ ഗുണനിലവാരമാണ്. ഓരോ സന്ദർശക ടീമും മികച്ച പ്രകടനമാണ് ലക്ഷ്യമിടുന്നത്. വിജയിക്കാൻ പിഴവുകൾ കുറയ്ക്കുകയും സ്ഥിരതയും ശക്തിയും നിലനിർത്തുകയും ചെയ്യണം.” അദ്ദേഹം ഊന്നിപ്പറഞ്ഞു.

കളിക്കാരുടെ റൊട്ടേഷനുകളും ടീം തന്ത്രങ്ങളും ചർച്ചചെയ്തുകൊണ്ട്, സ്ക്വാഡിന്റെ ഫിറ്റ്നസും മത്സരങ്ങൾക്കുള്ള സന്നദ്ധതയും നിയന്ത്രിക്കേണ്ടതിന്റെ പ്രാധാന്യം ഇവാൻ വുകോമാനോവിച്ച് എടുത്തുകാട്ടി. “ഞങ്ങൾ കളിക്കാരെ അവരുടെ താളം നിലനിർത്താനും പരിക്കുകൾ തടയാനുമായി തന്ത്രപരമായി റൊട്ടേറ്റ് ചെയ്യുന്നു. കളിക്കാരുടെ ക്ഷേമമാണ് പരമപ്രധാനം. പരിക്കുകളിലേക്ക് നയിച്ചേക്കാവുന്ന അനാവശ്യ സമ്മർദ്ദം തടയുക എന്നതിലാണ് ഞങ്ങളുടെ ശ്രദ്ധ. ഞങ്ങളുടെ കളിക്കാരുടെ ക്ഷേമത്തിന് ഞങ്ങൾ മുൻഗണന നൽകുന്നു, മുന്നിലുള്ള വെല്ലുവിളികൾക്ക് എല്ലാവരും ലഭ്യമാണെന്ന് ഉറപ്പാക്കുന്നു.” അദ്ദേഹം ഊന്നിപ്പറഞ്ഞു.

“മുൻ സീസണുകളിൽ നിന്ന് പ്രകടമായ പുരോഗതി പ്രകടമാക്കിക്കൊണ്ട് എഫ്‌സി ഗോവ കോച്ച് മനോലോ മാർക്വേസിന്റെ കീഴിൽ ശക്തമായ ടീമായി ഗോവ പരിണമിച്ചു. മാർക്വേസുമായുള്ള നമ്മുടെ ടീമിന്റെ മത്സരങ്ങൾ എല്ലായ്‌പ്പോഴും തീവ്രമായ പോരാട്ടങ്ങളിലേക്കും തന്ത്രപരമായ ഇടപെടലുകളിലേക്കും നയിച്ചിട്ടുണ്ട്. വിജയം ലക്ഷ്യമിട്ട് രണ്ട് നിലവാരമുള്ള ടീമുകൾ തമ്മിലുള്ള മറ്റൊരു മത്സരം പ്രതീക്ഷിക്കാം. മാർക്വേസിനെ അഭിമുഖീകരിക്കുന്നത് എല്ലായ്പ്പോഴും സന്തോഷകരമാണ്, ആരാധകർ ആസ്വദിക്കുന്ന ഒരു ആവേശകരമായ മത്സരം ഞാൻ പ്രതീക്ഷിക്കുന്നു.” വുകോമനോവിച്ച് പറഞ്ഞു.

“17 പോയിന്റുമായി ഒന്നാം സ്ഥാനം ഉറപ്പിച്ച ഞങ്ങളുടെ മുന്നേറ്റം തുടർച്ചയായ സ്ഥിരതയുള്ള യാത്രയുടെ ഭാഗമാണ്. ഇത് സന്തോഷകരമാണെങ്കിലും, 22 മത്സരങ്ങളുള്ള ഒരു സീസണിന്റെ തുടക്കം മാത്രമാണിത്. സ്ഥിരമായ മത്സരശേഷിയിലും യുവപ്രതിഭകളെ പരിപോഷിപ്പിക്കുന്നതിലും ഞങ്ങളുടെ ശ്രദ്ധ തുടരുന്നു. കഴിഞ്ഞ മൂന്ന് വർഷമായി ഞങ്ങളുടെ വിജയത്തിന് സംഭാവന നൽകി ക്ലബിന്റെ മാനേജ്‌മെന്റും കളിക്കാരും ആരാധകരും കോർത്തിണക്കപ്പെട്ടിരിക്കുന്നു. ഒരു പരിശീലകനെന്ന നിലയിൽ ടീം തുടർച്ചയായി റാങ്കിന്റെ ടേബിളിന്റെ മുകളിൽ മത്സരിക്കുന്നത് കാണുന്നതിൽ സന്തോഷമുണ്ട്. ഇത് ഞങ്ങളുടെ യാത്ര തുടരാൻ പ്രേരിപ്പിക്കുന്നു.” ടീമിന്റെ വിജയത്തിന് പിന്നിലെ കൂട്ടായ പരിശ്രമം തിരിച്ചറിഞ്ഞ് അദ്ദേഹം പറഞ്ഞു.

പെപ്രയുടെ കഴിവുകളെ പ്രശംസിച്ച് ഇവാൻ വുകോമാനോവിച്ച് സംസാരിച്ചു. “ക്വാം എതിർ ടീമിന്റെ പ്രതിരോധനിരക്ക് അപകടകാരിയാണ്. അദ്ദേഹത്തിന്റെ കഴിവുകളും അശ്രാന്ത പരിശ്രമവും അദ്ദേഹത്തെ ഒരു വിലപ്പെട്ട സ്വത്താക്കി മാറ്റുന്നു. വളരെ വൈകിയ പ്രീ-സീസൺ ഉണ്ടായിരുന്നിട്ടും, പുതിയ പരിതസ്ഥിതിയുമായി അദ്ദേഹം പൊരുത്തപ്പെട്ടു. ഞങ്ങൾക്ക് എപ്പോഴും അദ്ദേഹത്തിൽ വിശ്വാസമുണ്ടായിരുന്നു. അദ്ദേഹം സ്ഥിരമായി എതിരാളികൾക്ക് ഭീഷണി ഉയർത്തുന്നു. വരും മത്സരങ്ങളിൽ അദ്ദേഹം കൂടുതൽ ഗോളുകൾ നേടുമെന്നതിൽ സംശയമില്ല." ഇവാൻ പറഞ്ഞു.

ടീമിനുള്ളിലെ കളിക്കാരെ തിരഞ്ഞെടുക്കുമ്പോഴുള്ള മത്സര അന്തരീക്ഷത്തെ പരാമർശിച്ച് സ്ക്വാഡ് തിരഞ്ഞെടുപ്പിലെ വെല്ലുവിളി മുഖ്യ പരിശീലകൻ അംഗീകരിച്ചു. “ഫുട്ബോളിൽ, പരിമിതമായ എണ്ണം കളിക്കാർക്ക് മാത്രമേ ആരംഭിക്കാൻ കഴിയൂ. ഇത് സ്ക്വാഡിനുള്ളിലെ തിരഞ്ഞെടുപ്പുകളും മത്സരവും നിയന്ത്രിക്കുന്നതിനെക്കുറിച്ചാണ്. എല്ലാവരേയും പോലെ സന്ദീപും (സിംഗും) തങ്ങളുടെ കഴിവുകൾ പ്രകടിപ്പിച്ചിട്ടുണ്ട്, എന്നാൽ ടീമിന്റെ ആവശ്യങ്ങളെ അടിസ്ഥാനമാക്കിയാണ് തിരഞ്ഞെടുപ്പുകൾ.” അദ്ദേഹം വിശദീകരിച്ചു.

കേരളാ ബ്ലാസ്റ്റേഴ്സിന്റെ അവസാന മത്സരത്തിൽ ഐ‌എസ്‌എല്ലിൽ തന്റെ ആദ്യ ഗോൾ നേടിയ ഫോർവേഡ് ക്വാം പെപ്ര, തന്റെ ഗോൾ നേട്ടത്തെക്കുറിച്ച് സംസാരിച്ചു. “എനിക്ക് ഇത് ഒരു വലിയ വികാരമാണ്. ലീഗ് ആരംഭിച്ച് കുറച്ച് സമയമായി. ഞാൻ ഗോൾ നേടാനായി വളരെയധികം ആഗ്രഹിക്കുന്നുണ്ടായിരുന്നു. ക്ലബ്ബിനെ വിജയിപ്പിക്കാൻ എനിക്ക് കഴിയുന്നതെല്ലാം ഞാൻ ചെയ്തു. എന്റെ ആദ്യ ഗോൾ നേട്ടം എനിക്ക് വളരെയധികം ആവേശം നൽകുകയും കൂടുതൽ ഗോളുകൾ നേടാൻ എന്നെ പ്രേരിപ്പിക്കുകയും ചെയ്യുന്നു."

ഡിമിട്രിയോസ് ഡയമന്റകോസ്, അഡ്രിയാൻ ലൂണ തുടങ്ങിയ പരിചയസമ്പന്നരായ താരങ്ങൾക്കൊപ്പം കളിച്ച് തന്റെ അനുഭവങ്ങൾ ക്വാം പെപ്ര പങ്കുവച്ചു. "ദിമിട്രിയോസ് ഡയമന്റകോസിനും അഡ്രിയാൻ ലൂണയ്ക്കുമൊപ്പം കളിക്കുന്നത് ഇന്ത്യൻ സൂപ്പർ ലീഗിൽ എനിക്ക് മികച്ച പഠനാനുഭവമാണ്. ടീമിന്റെ പിന്തുണ വളരെ വലുതാണ്. കേരള ബ്ലാസ്റ്റേഴ്‌സിന്റെ ഭാഗമാകാൻ കഴിഞ്ഞതിൽ എനിക്ക് അതിയായ സന്തോഷമുണ്ട്. ഇവാൻ വുകോമനോവിച്ചിന്റെ പരിശീലകന്റെ കീഴിൽ ജോലി ചെയ്യുന്നത് അതിശയകരമാണ്. അദ്ദേഹം പിന്തുണയ്ക്കുന്നു, പ്രചോദനം നൽകുന്നു, തെറ്റുകളിൽ ഞങ്ങളെ നയിക്കാൻ എപ്പോഴും അദ്ദേഹം അവിടെയുണ്ട്. അദ്ദേഹത്തിന്റെ മാർഗനിർദേശത്തിന് കീഴിൽ കളിക്കുന്നതിൽ എനിക്ക് സന്തോഷമുണ്ട്.” പെപ്ര പറഞ്ഞു.